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TENDENCIAS CIENTÍFICAS: Bienvenido al árbol genealógico humano, hombre dragón

¿Será un cráneo fósil el motivo por el que reemplazamos a los neandertales como nuestros parientes más próximos?

Investigación fundamental

La historia de la evolución humana cambia constantemente. ¿La reescribirá un cráneo humano extraordinariamente completo? Los hallazgos publicados en la revista «The Innovation» afirman que el hombre dragón, una nueva especie recién descubierta de humano primitivo bautizada como «Homo longi», podría ser la última incorporación a nuestro árbol genealógico. El cráneo bien conservado descubierto en Harbin, al noreste de China en 1933, tiene una antigüedad de entre 138 000 y 309 000 años y probablemente perteneció a un varón adulto de cincuenta años. El cráneo fue transmitido de generación en generación por el hombre que lo encontró. El coautor y catedrático Qiang Ji convenció a la familia para que lo donara al Museo de Geociencia de la Universidad GEO de Hebei (China).

Somos familia

«El cráneo de Harbin es el fósil más importante que hemos visto en los últimos cincuenta años. Muestra lo importantes que son Asia oriental y China para relatar la historia humana —declaró el coautor y catedrático Chris Stringer del Museo de Historia Natural de Londres a la cadena «CNN»—. Acabamos de empezar lo que serán años de estudio de este fósil fascinante». «Somos seres humanos —comentó el autor principal Xijun Ni, catedrático de investigación en la Academia de Ciencias de China y vicedirector del Laboratorio Clave de Evolución de Vertebrados y Orígenes Humanos—. De dónde venimos y cómo evolucionamos es siempre un tema fascinante». Según los investigadores, el hombre dragón pertenece a una especie de la Edad de Piedra que se desconocía y sustituye a los neandertales como parientes más cercanos de los humanos actuales. Así que, ¿cómo era el hombre dragón? En primer lugar, tenía una complexión fuerte y robusta debido al entorno hostil en el probablemente vivió. El hombre dragón se encontró en uno de los lugares más fríos de China. Tendría la cara amplia, los ojos profundos, una gran dentadura, nariz ancha, frente baja y unos pómulos planos y delicados. A diferencia de su gran cráneo, el tamaño de su cerebro sería similar al nuestro. No obstante, apenas se sabe cómo vivió.

Reconfiguración de la comprensión de la evolución humana

Los análisis sugieren que el hombre dragón está más estrechamente emparentado con el «Homo sapiens» que los neandertales. El equipo de investigación afirma que es uno de los cráneos fósiles humanos primitivos más completos jamás encontrados, lo cual lo diferencia de todas las demás especies humanas. «En términos de fósiles del último millón de años, se trata del más importante descubierto hasta ahora», comentó Stringer a la «BBC». «Esta es una rama independiente de la humanidad que no va a convertirse en “Homo sapiens” (nuestra especie), sino que representa un linaje independiente desde hace tiempo, que evolucionó en la región durante varios cientos de miles de años y que finalmente se extinguió». «Hemos encontrado nuestro linaje hermano perdido durante mucho tiempo —señaló Ni—. Dije: “¡Dios mío!”. No podía creer lo bien conservado que estaba. Se pueden apreciar todos los detalles. ¡Es un hallazgo verdaderamente sorprendente!». El origen de los humanos modernos es en efecto una red enmarañada. «El cráneo magníficamente conservado de humano arcaico chino de Harbin aporta incluso más evidencias de que la evolución humana no consistió en un simple árbol evolutivo, sino en un denso matorral entrelazado», explicó Mark Maslin, un profesor de Ciencias del Sistema Terrestre en el University College de Londres que participó en la investigación, a «The Guardian».

Palabras clave

hombre dragón, cráneo, fósil, neandertal, evolución, «Homo sapiens», «Homo longi», humano

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