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La cara lo dice todo: entender la comunicación social humana

Con el respaldo de la Unión Europea, varios científicos aclaran el modo en que las personas transmiten y descodifican señales faciales complejas.

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Hay más de 7 000 millones de personas sobre la Tierra, y todos y cada uno de los rostros —ya sean los ojos, la nariz, la boca o las mejillas— dice algo único de ellas. La cara transmite muchas emociones diferentes, por lo que es una de las herramientas más potentes para la interacción social. Pero ¿hasta qué punto son únicos estos rasgos faciales a la hora de expresar cómo nos sentimos? Los investigadores del proyecto FACESYNTAX, financiado con fondos europeos, revelan que nuestras expresiones emocionales son tan diversas, ricas y complejas como nuestros rostros. Los hallazgos se publicaron en la revista «Current Biology».

La cara como herramienta de comunicación social

Mediante una plataforma de gráficos computarizados de última generación, el equipo de investigación mostró varias caras generadas por ordenador a cien participantes y les pidió que registraran las emociones que expresaban. Tenían que elegir entre seis categorías de emociones tradicionales: alegría, sorpresa, miedo, asco, ira y tristeza. Los participantes calificaron cada expresión facial como negativa o positiva y valoraron la activación del rostro (tranquilo y contento frente a encantado o nervioso). A continuación, los investigadores determinaron qué movimientos faciales (p. ej., cejas elevadas, nariz fruncida, o boca abierta) podían transmitir tanto información general (p. ej., positividad, negatividad) como una categoría emocional concreta (p. ej., felicidad, tristeza). También esclarecieron qué movimientos faciales solo podían transmitir un tipo de información. En resumen, una ceja levantada transmite a la vez dos tipos de información diferentes: una información amplia (negatividad) y una categoría emocional específica (tristeza). Las expresiones faciales se componen de combinaciones de movimientos faciales individuales, denominados unidades de acción (UA). Estas UA, que van desde cerrar los ojos hasta dejar caer la mandíbula, se consideran señales multiplexadas, porque pueden transmitir dos tipos de información. De las 42 UA diferentes, 26 se etiquetaron como multiplexadas.

Las expresiones faciales comunican emociones complejas y dinámicas

«Esta investigación aborda la cuestión fundamental relativa a la forma en que las expresiones faciales logran la compleja tarea señalizadora de comunicar mensajes emocionales», explica la autora correspondiente, la catedrática Rachael Jack, del Instituto de Neurociencia y Psicología de la Universidad de Glasgow, coordinadora del proyecto, en un comunicado de prensa. «Mediante rostros generados por ordenador combinados con respuestas perceptivas humanas subjetivas y novedosas herramientas analíticas, demostramos que las expresiones faciales pueden comunicar combinaciones complejas de información sobre las emociones a través de señales faciales multiplexadas». Los resultados tendrán implicaciones para la globalización y la integración cultural, en las que la comunicación social que utiliza medios virtuales es una parte clave de la sociedad. Los resultados también podrían resultar útiles para la tecnología futura. «Estos resultados amplían nuestra comprensión fundamental del sistema de comunicación humana, con implicaciones directas para el diseño de la inteligencia artificial socialmente interactiva, incluidos los robots sociales y los avatares digitales para mejorar sus capacidades de señalización social», concluye la catedrática Jack. El objetivo general de FACESYNTAX (Computing the Face Syntax of Social Communication) es ofrecer «el primer modelo generativo formal de la señalización de rostros humanos en el seno de las culturas y entre ellas», como se señala en CORDIS. El modelo sentará las bases de un marco teórico que reunirá las teorías existentes sobre la percepción facial social. El proyecto finaliza en agosto de 2024. Para más información, consulte: Página web del proyecto FACESYNTAX

Palabras clave

FACESYNTAX, cara, expresión facial, movimiento facial, señal facial, emoción, comunicación social

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4 Noviembre 2020