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TENDANCES SCIENTIFIQUES: Quel est cet étrange objet qui envoie des signaux vers la Terre?

Des astronomes ont détecté un signal radio inexpliqué qui ne ressemble à rien de connu.

Recherche fondamentale

Vous êtes-vous déjà surpris à contempler toute la beauté et la magnificence du cosmos? Cette fascination séculaire a pris une nouvelle tournure. Des scientifiques australiens ont découvert un objet inconnu tournoyant dans notre galaxie, la Voie lactée. Il émettait périodiquement des sursauts d’énergie radio vers l’outback de l’Australie occidentale. Sur une période de 24 heures, ils ont observé l’objet émettre des sursauts d’énergie radio toutes les 18 minutes environ, avant de disparaître. Leurs découvertes ont été publiées dans la revue «Nature».

Faire un vœu en observant une étoile qui clignote

«Il est fascinant de constater que l’univers nous réserve encore bien des surprises», a déclaré à «Euronews» l’auteure principale et astrophysicienne, la Dre Natasha Hurley-Walker, de l’Université Curtin, cœur du Centre international de recherche en radioastronomie (ICRAR) en Australie. Bien que ce mystérieux objet céleste soit l’un des points les plus brillants du ciel, il est invisible à l’œil nu. L’objet a été découvert par Tyrone O’Doherty, étudiant en doctorat à l’Université Curtin, à l’aide d’un télescope appelé Murchison Widefield Array (MWA) et d’une nouvelle méthode qu’il a mise au point. «Le fait que la source que j’ai identifiée l’année dernière se soit révélée être un objet aussi particulier est vraiment passionnant», a déclaré Tyrone O’Doherty dans un communiqué de presse de l’ICRAR. «Le large champ de vision et l’extrême sensibilité du MWA sont parfaits pour surveiller l’ensemble du ciel et détecter l’inattendu.»

Objet spatial «effrayant»

Des objets qui s’allument et s’éteignent constituent des événements courants dans l’univers. Des astronomes en ont déjà observés émettant des sursauts de signaux radio, mais généralement pendant quelques secondes ou millisecondes, pas plus. «Durant plusieurs heures, nous avons observé cet objet apparaître et disparaître», a expliqué Natasha Hurley-Walker dans le communiqué de presse. «C’était totalement inattendu. C’était un peu effrayant pour un astronome car il n’existe rien de connu dans le ciel qui se comporte de la sorte. Et il est vraiment très proche de nous – à environ 4 000 années-lumière. Cela se passe dans notre arrière-cour galactique.» L’équipe continuera à surveiller l’objet pour voir s’il se manifeste à nouveau. Les membres de l’équipe poursuivent leur recherche de preuves de l’existence d’autres objets similaires. «D’autres détections permettront aux astronomes de savoir s’il s’agissait d’un événement ponctuel rare ou d’une nouvelle et vaste population que nous n’avions jamais remarquée auparavant», a déclaré Natasha Hurley-Walker. Des recherches complémentaires sont nécessaires pour déterminer la nature de l’objet et la cause des sursauts d’énergie. Les signaux inexpliqués ou inhabituels provenant de l’espace vous amènent-ils à vous demander si nous sommes seuls, si nous devrions finalement nous préparer à des rencontres rapprochées avec une intelligence extraterrestre? «Il ne s’agit absolument pas d’extraterrestres», a-t-elle déclaré dans «The Guardian». L’équipe de scientifiques pense qu’il pourrait s’agir d’un type d’étoile morte.

Mots‑clés

objet, signal, signal radio, énergie radio, énergie, étoile, astronome, astronomie