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Development of new therapeutic treatments targeting cancer stem cells.

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Nuevo método para destruir el cáncer

Gracias a la financiación de la Unión Europea (UE), Leukos Biotech ha desarrollado y validado un grupo de fármacos que eliminan de forma diferenciada las células madre de la leucemia y preservan las células madre hematopoyéticas sanas.

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Cada año, cerca de 18 000 adultos europeos son diagnosticados de leucemia mieloide aguda (LMA), un tipo de neoplasia hemática que se caracteriza por su difícil tratamiento. De hecho, más del 60 % de los enfermos no responden a los tratamientos tradicionales, como la quimioterapia, lo que resalta la gran necesidad de encontrar nuevas formas para el tratamiento de esta enfermedad. Para Leukos Biotech, las células madre pueden ser la respuesta. Tal como explica la cofundadora y directora científica de Leukos Biotech, Ruth Risueño: «Las células madre de la leucemia son una población diferenciada de células tumorales capaces de mantener y reactivar la enfermedad». Con el apoyo del proyecto StemTarget, financiado con fondos europeos, Risueño se está centrando en estas células persistentes. «La idea es crear un método innovador que sea capaz de destruir específicamente las células madre de la leucemia y mantener al mismo tiempo la hematopoyesis normal», añade.

Inmune a los efectos de las quimioterapias

Como explica Risueño, lo que hace que la LMA tenga un difícil tratamiento es que las células madre de la leucemia son inmunes a los efectos de las quimioterapias. Según explica: «En lugar de dividirse, como suele ocurrir cuando una célula cancerosa se expone a la quimioterapia, las células madre de la leucemia permanecen latentes y tienen la capacidad de “despertarse” y provocar una recaída del cáncer. Pueden incluso hacer que la leucemia se vuelva más agresiva o evolucione hacia una forma resistente al tratamiento antineoplásico». El objetivo principal del proyecto StemTarget, que recibió el apoyo de las Acciones Marie Skłodowska-Curie, era destruir estas células madre cancerosas.

Un efecto antineoplásico alentador

Para lograr este objetivo, los investigadores llevaron a cabo un exhaustivo cribado informático de fármacos ya aprobados en humanos que podrían destruir de forma diferencial las células madre de la leucemia y preservar al mismo tiempo las células madre hematopoyéticas sanas. También analizaron varios antagonistas de los receptores de dopamina y serotonina, que se cree que contribuyen a la LMA. Después de tres años de investigación, el equipo del proyecto identificó una familia química de pequeñas moléculas con un efecto antineoplásico alentador.

Gran potencial en el tratamiento de las neoplasias hemáticas

Mediante el uso de estas moléculas como base, Leukos Biotech está diseñando y validando nuevos fármacos con un gran potencial para tratar con éxito las neoplasias hemáticas. Los fármacos son singulares porque actúan bloqueando los receptores neurotransmisores de las células madre de la leucemia. Según concluye Risueño: «Hemos conseguido reconocer una nueva diana terapéutica, el receptor de serotonina, para las neoplasias hemáticas. También identificamos una nueva familia de fármacos que bloquean de manera diferencial esta diana y, al hacerlo, eliminan las células cancerosas». La empresa sigue trabajando en el desarrollo clínico de esta familia de fármacos, con el objetivo de iniciar ensayos clínicos en un futuro próximo.

Palabras clave

StemTarget, leucemia, células madre, tumor, enfermedad, leucemia mieloide aguda, cáncer, quimioterapia

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