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Ancient DNA and the Atlantic Slave Trade: A Search for Origins

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Rastreo de los orígenes biogeográficos

A raíz de la trata de esclavos trasatlántica, millones de africanos fueron llevados a la fuerza al continente americano entre el siglo XV y el siglo XIX, cercenando así todos sus vínculos con sus lugares de origen. Un equipo de investigadores europeos ha puesto en práctica una nueva y prometedora técnica de análisis genealógico en un intento por dilucidar los orígenes de personas.

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Los especialistas en genética se han esforzado por esclarecer aspectos relativos a estos orígenes empleando datos genéticos modernos para así especificar las regiones geográficas de África de procedencia de individuos y poblaciones enteras. Sin embargo, este planteamiento no está exento de carencias, habida cuenta de los considerables movimientos poblacionales de entrada y salida del continente americano ocurridos desde aquella época. Por ello no se puede garantizar la fiabilidad de las distribuciones genéticas actuales. El proyecto ROOTS («ADN antiguo y trata de esclavos trasatlántica: la búsqueda de los orígenes») optó por un enfoque distinto, basado en análisis de ADN antiguo para establecer los orígenes biogeográficos de aquellos esclavos africanos. El análisis de ADN antiguo procedente de restos esqueléticos arqueológicos permite poner a prueba hipótesis a partir de datos modernos, y por ello un equipo de investigadores financiados con fondos europeos se propuso reconstruir de manera directa las relaciones ancestrales entre dichos esclavos y sus descendientes.Los resultados del proyecto indicaron la posibilidad de extraer ADN endógeno a partir de material esquelético arqueológico en contextos diferentes a los más habituales en la investigación sobre ADN antiguo. La obtención de secuencias auténticas de ADN antiguo a partir de material esquelético hallado en el Caribe plantea una perspectiva apasionante de cara a futuras actividades científicas, por los valiosos conocimientos que podrían generar. Los integrantes de ROOTS lograron también demostrar que la captación dirigida de secuencias, combinada con una secuenciación de nueva generación, constituye una técnica prometedora con la que aislar, amplificar y analizar secuencias específicas de ADN y obtener genomas mitocondriales completos. Esto último permitió a los socios del proyecto aumentar sensiblemente la resolución filogenética de los análisis moleculares. Pese a estos nuevos conocimientos, se concluyó que, lamentablemente, aún no es posible determinar relaciones ancestrales maternas con un grado de precisión mayor que la mera indicación de regiones geográficas amplias. Por consiguiente conviene recabar más conocimientos y también moderar el entusiasmo a la hora de contar las virtudes y el verdadero potencial de esta técnica en los medios de comunicación generalistas.

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