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Para evitar el Armagedón

La Agencia Espacial Europea (AEE) lanzó un proyecto destinado a evitar que el destino de los seres humanos sea el mismo que el de los dinosaurios. El reciente descubrimiento del asteroide 2002NT7, un objeto cercano a la Tierra que mide dos kilómetros de diámetro, llevó a alg...

La Agencia Espacial Europea (AEE) lanzó un proyecto destinado a evitar que el destino de los seres humanos sea el mismo que el de los dinosaurios. El reciente descubrimiento del asteroide 2002NT7, un objeto cercano a la Tierra que mide dos kilómetros de diámetro, llevó a algunos comentaristas a predecir el fin del mundo. Por suerte, un estudio científico más meticuloso del objeto indicó que el Armagedón se puede posponer por ahora. Sin embargo, parece que la AEE ha decidido no correr riesgos. La agencia solicitó a los miembros del mundo académico y de la industria que presentaran propuestas sobre cómo aprender más acerca de los objetos cercanos a la Tierra y qué hacer para proteger a nuestro planeta de las amenazas que éstos presentan. Un panel de expertos de la AEE seleccionó a seis ganadores. Una vez que se realicen los estudios preliminares, los miembros del panel podrían dar el visto bueno para transformar a algunas de esas ideas en un programa completo. Como explica Andrés Gálvez, "se seleccionaron las seis propuestas ganadoras porque los conceptos de sus misiones ayudarían a responder preguntas esenciales sobre la amenaza de los objetos cercanos a la Tierra, por ejemplo, cuántos hay, qué tamaño y masa tienen, si son cuerpos compactos o conglomerados de rocas sueltos.Esta información, en combinación con otros datos, se requiere para poder desarrollar procedimientos de mitigación adecuados". Entre las propuestas ganadoras están las siguientes: - Don Quijote: Dos naves espaciales (Hidalgo y Sancho) interceptarían al objeto cercano a la Tierra y mientras una choca deliberadamente con él a alta velocidad, la otra observa el resultado y transmite a la Tierra información sobre la estructura interna del objeto. - Simone: Una flotilla de pequeños satélites de bajo coste va al encuentro de varios objetos cercanos a la Tierra para observar sus características y ofrecer información de primera mano. - Ishtar: Una nueva tecnología llamada tomografía de radar se emplea para explorar la estructura interna de un asteroide sólido y evaluar los peligros que presenta para la Tierra. Los estudios de viabilidad de estas ideas deberán completarse antes de 2003 y entonces se decidirá qué otros pasos dar. Este retraso en la implementación del primer programa europeo de protección ante objetos cercanos a la Tierra no debería preocupar demasiado a la población: se estima que choques como el que provocó la extinción de los dinosaurios ocurren una vez cada cientos de millones de años.

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