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Nuevo tratamiento de las semillas para superar la salinidad del suelo y mejorar la seguridad alimentaria mundial

Una empresa emergente israelí de tecnología agrícola ha desarrollado un tratamiento personalizado para las semillas que permite que los cultivos crezcan en suelos salinos que, de otro modo, serían infértiles. Al mostrar beneficios prometedores para los grandes productores y distribuidores de semillas, así como para los pequeños agricultores, podría desempeñar un papel fundamental en la erradicación del hambre.

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La concentración excesiva de sales solubles en el suelo, que se conoce como suelo salino, tiene un efecto negativo en la absorción de nutrientes y agua por parte de las plantas. Este problema supone un quebradero de cabeza para la industria agrícola mundial y provoca la reducción del crecimiento y el rendimiento de los cultivos. La salinidad del suelo, que afecta a cerca del 20 % de las tierras cultivadas en todo el mundo, constituye un desafío mundial para la industria agrícola, pero es especialmente perjudicial para los pequeños agricultores y las comunidades rurales, que sufren enormemente el descenso del rendimiento de los cultivos a causa de la salinidad del suelo y disponen de pocos medios para reducir al mínimo su impacto o buscar soluciones para hacerle frente.

Un tratamiento novedoso de las semillas para suelos salinos

La empresa emergente israelí de tecnología agrícola SaliCrop Ltd ha desarrollado un innovador tratamiento de las semillas para suelos salinos y agua salada. Se utiliza un proceso singular de química húmeda que estimula una reacción epigenética a las condiciones salinas en las etapas de la semilla; se trata de un tratamiento sin organismos modificados genéticamente que puede adaptarse a variedades de cultivos específicas. SaliCrop ya ha superado varios ensayos de laboratorio y de campo de prueba de concepto, observándose un aumento medio del 12 al 30 % en el rendimiento de los cultivos en condiciones de salinidad en varios cultivos principales de hortalizas y cereales. La empresa ha iniciado ahora el proceso de preparación para la comercialización del producto mediante un estudio de viabilidad, efectuado en el marco de la fase 1 del Instrumento PYME de la Unión Europea. «El objetivo general del proyecto SALICROP era desarrollar un plan de negocios robusto, el primer paso para ser líderes mundiales en la producción de semillas en condiciones salinas», explica el coordinador del proyecto y director general de SaliCrop, Dotan Borenstein. En concreto, en el proyecto se llevaron a cabo estudios de viabilidad con objetivos tecnológicos, financieros y de mercado.

Ensayos de campo satisfactorios

En los cinco meses de duración del proyecto, se realizaron tres experimentos en Israel, dos con pimiento y uno con trigo. Se analizaron los cultivos en condiciones salinas con semillas tratadas y sin tratar, y sus resultados se compararon con un grupo de control cultivado en condiciones normales. En todos los casos, los resultados mostraron que, en los cultivos en condiciones salinas, cuando se utilizaron semillas tratadas, el rendimiento fue mejor que cuando se sembraron semillas sin tratar. También se realizaron ensayos de campo a gran escala en la India, que Borenstein destaca como mercado clave para SaliCrop. «El arroz es el cultivo dominante en la India, y el país es uno de sus mayores productores de todo el mundo. Sin embargo, como muchos otros cultivos, es sensible a la sal. Muchas de las zonas costeras de la India lidian con rendimientos inferiores a los habituales debido a la salinidad del suelo. De hecho, los estudios de mercado han revelado que, en la India, a pesar de su enorme superficie de producción arrocera, el rendimiento por hectárea es uno de los más bajos del mundo». Entre julio y noviembre de 2019, en el proyecto SALICROP se llevaron a cabo ensayos de campo en Maharashtra (la India) con una variedad de arroz local utilizada frecuentemente por los pequeños agricultores. En 2019, el monzón de la India fue extraordinariamente largo y duró hasta bien entrado el mes de octubre. Este suceso ocasionó que se arrastrara gran parte del exceso de sal presente en el suelo, lo que supuso una buena noticia para los agricultores, pero podía distorsionar los resultados de los ensayos de campo previstos que dependían del suelo salino. «A pesar de que las condiciones salinas eran mejores de lo esperado, las semillas tratadas con SaliCrop para esta variedad rindieron un 14 % más que las semillas sin tratar», informa Borenstein.

Preparación para la comercialización

Además de los ensayos de campo, Borenstein explica que en el proyecto SALICROP se efectuó un estudio a fondo del mercado afectado por la salinidad del suelo y se contactó con los principales clientes potenciales y partes interesadas. «Nos reunimos con desarrolladores y distribuidores de cultivos de semillas, así como con organismos agrícolas gubernamentales y organizaciones de ayuda mundial en la India y África, para evaluar la viabilidad de proporcionar este tratamiento a los pequeños agricultores». Para Borenstein, SaliCrop es más que un medio para mejorar el rendimiento de los cultivos de prueba; es un paso adelante hacia el cumplimiento del Objetivo de Desarrollo Sostenible de poner fin al hambre y lograr la seguridad alimentaria mundial.

Palabras clave

SALICROP, suelo, salinidad, semillas, India, suelo salino, ensayos de campo, tratamiento para semillas, agricultura

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