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Tracking past human impact on islands by improving palaeoecological reconstructions with PalEnDNA analysis

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El ADN paleoambiental evoca la imagen del impacto humano en las islas Canarias

Las islas Canarias, pobladas durante el período prehistórico (aborígenes) y posteriormente colonizada en el período histórico (europeos), albergan altos niveles de biodiversidad endémica. Un investigación europea, con el apoyo del programa Marie Skłodowska-Curie, arroja luz sobre los principales ecosistemas canarios a fin de mejorar las estrategias de gestión y conservación ecológicas.

Cambio climático y medio ambiente
Sociedad

El proyecto ISLANDPALECO se puso en marcha con el objetivo de mejorar los conocimientos sobre antiguas dinámicas ambientales en islas, a la vez que se evalúa la cronología y el alcance del impacto humano, así como para ofrecer los fundamentos ecológicos anteriores a los humanos. Para lograrlo, los socios de la investigación aplicaron técnicas paleoecológicas nuevas y tradicionales en las islas Canarias.

Un nuevo enfoque ofrece información inédita

«ISLANDPALECO ofrece una visión al pasado de los principales ecosistemas canarios que serían difíciles de estudiar sin la combinación de una serie de variables subrogadas paleoecológicos, incluso el nuevo análisis de ADN paleoambiental (PalEnDNA, ADN derivado de organismos antiguos, mezclado en una muestra ambiental)», comenta Lea de Nascimento, coordinadora del proyecto. Los resultados preliminares mostraron cómo se puede aplicar el análisis de PalEnDNA más allá de las regiones frías. «Se trata de algo totalmente nuevo para las islas oceánicas y las regiones similares, donde es difícil encontrar y estudiar registros a largo plazo. Al aplicar el análisis PalEnDNA, se mejoró notablemente tanto la resolución taxonómica como la detección de taxones», añade la coordinadora. Los hallazgos del proyecto, el primero en utilizar este enfoque para ecosistemas de llanura en las islas Canarias, ofrecen conocimientos sobre sus antiguas dinámicas. Entre ellos se incluye el hecho de que las actividades agrícolas intensivas modificaron los ecosistemas costeros durante el período histórico y el declive de la cobertura arbórea de algunos ecosistemas con escasas pruebas sobre la antigua incidencia forestal. El equipo, interesado en saber cuánta de esta información sería útil para los esfuerzos centrados en la restauración y la conservación, descubrió un notable interés sobre la aplicación de los resultados de la investigación paleoecológica en la gestión de la conservación. Ello es especialmente cierto para ofrecer los fundamentos de las dinámicas naturales de los regímenes de incendio y vegetación antes de la colonización humana de las islas.

Superar el desafío de las condiciones ambientales

Teniendo en cuenta que las condiciones ambientales en las islas no son las ideales para la conservación del PalEnDNA, las muestras paleoambientales no ofrecieron altas concentraciones de PalEnDNA. Por lo tanto, de Nascimento afirma que el logro más significativo de proyecto es «haber obtenido PalEnDNA a partir de algunos de los emplazamientos áridos muestreados, lo cual representa una novedad en las regiones que no se encuentran en el Ártico y las regiones templadas, particularmente en las islas subtropicales». El enfoque y las experiencias del proyecto podrían aplicarse a otros archipiélagos europeos y a nivel mundial en otras islas cuya reconstrucción paleoambiental esté limitada por unas condiciones de conservación inapropiadas. Los avances logrados por ISLANDPALECO en la mejora de la recuperación del PalEnDNA y en la aplicación de su análisis en dichas regiones pueden mejorar el conocimiento sobre el impacto causado por los pobladores isleños desde tiempos remotos. Tal y como afirma de Nascimento: «La información obtenida en entornos antiguos y los fundamentos ecológicos son esenciales para incorporarlos en las práctica de gestión de la conservación y restauración del medio ambiente».

Diseminación y descubrimientos en marcha

Se han presentado los resultados a la comunidad académica, así como a las partes interesadas sobre el terreno. En una publicación reciente, «Human impact and ecological changes during prehistoric settlement on the Canary Islands» («Impacto humano y cambios ecológicos durante el asentamiento prehistórico en las islas Canarias»), con de Nascimento como autora principal, se ofrece una revisión de los datos publicados anteriormente, logrando así otro objetivo del proyecto. La beneficiaria de la beca, que tiene la intención de seguir con el trabajo sobre las muestras paleoambientales en las islas Canarias, se ha puesto como objetivo mejorar los métodos para obtener muestras difíciles como aquellas recogidas en los sedimentos de las islas Canarias. Ello se abordará aplicando nuevos protocolos y explorando otros materiales que pueden ofrecer información sobre la dieta animal en el pasado.

Palabras clave

ISLANDPALECO, PalEnDNA, islas Canarias, conservación, impacto humano, fundamentos ecológicos, ADN paleoambiental

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