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Sustainable sewage sludge management fostering phosphorus recovery and energy efficiency

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Obtención de fósforo a partir de aguas residuales

Gracias a la financiación de la Unión Europea, un consorcio de entidades ha ideado una técnica para recuperar, a partir de aguas residuales municipales, fósforo que aprovechar en la agricultura. Los datos operativos y económicos obtenidos, así como la evaluación ecotoxicológica y de disponibilidad vegetal, proporcionaron las bases para evaluar el ciclo de vida y los costes de los procesos de recuperación.

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El fósforo es esencial para la vida; no es posible producirlo de forma sintética, y no existe ninguna otra sustancia que pueda sustituirlo. Se trata de un elemento muy importante para los vegetales y para obtener buenas cosechas; por ello todos los años se importa gran cantidad de fósforo a Europa. No obstante, las fuentes de fósforo son limitadas, por lo que recuperarlo de reservas secundarias es muy importante. No en vano, es un objetivo destacado en la «Hoja de ruta de Europa para la recuperación de recursos». Las aguas residuales municipales constituyen una importante fuente de fósforo y podrían cubrir cerca del 20 % de la demanda de este elemento. El objetivo de proyectos europeos recientes ha sido acceder a este recurso secundario doméstico. Existe inquietud por la posible presencia de contaminantes al aplicar, como es costumbre, residuos cloacales en la agricultura, motivo por el que se promueve el uso de alternativas sostenibles que protejan al medio ambiente y a la salud humana. El propósito del proyecto P-REX (Sustainable sewage sludge management fostering phosphorus recovery and energy efficiency) consistía en evaluar técnicas de recuperación y reciclaje de fósforo a gran escala. Los artífices del proyecto aprovecharon los logros de proyectos científicos europeos anteriores y llevaron a cabo la primera evaluación integral y a escala total de las técnicas de recuperación de fósforo a partir de lodos municipales. Estas se compararon con la opción alternativa de reciclar el fósforo aplicando en suelos los lodos cloacales. Las entidades asociadas al proyecto también articularon estrategias de recuperación a gran escala de fósforo y de introducción en el mercado. El objetivo era aumentar en hasta un 80 % en Europa el reciclaje de fósforo a partir de aguas residuales municipales. El mercado electrónico P-REX se vinculó con el sitio web de la «Plataforma Europea del Fósforo Sostenible» ESPP. Este mercado electrónico es un mercado en línea no comercial de nutrientes recuperados (como materia prima y como producto final) y fertilizantes autorizados formalmente. Sirve, pues, como instrumento de intermediación entre los sectores de la oferta (la recuperación) y la demanda (el reciclaje). Las entidades asociadas del proyecto crearon un cortometraje de animación para sensibilizar a la población sobre esta problemática. Además, investigaron las posibilidades comerciales y realizaron una encuesta de las dificultades asociadas, incluyendo el marco legislativo en países seleccionados y al nivel de la Unión Europea. Los resultados de todos estos trabajos sirvieron para mostrar a las autoridades políticas y a los usuarios finales las opciones de recuperación más adecuadas en función de las condiciones locales, lo cual se sustentó en casos prácticos seleccionados.

Palabras clave

Fósforo, aguas residuales, P-REEX, mercado electrónico, Plataforma Europea del Fósforo Sostenible

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