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Connecting the animal genome, gastrointestinal microbiomes and nutrition to improve digestion efficiency and the environmental impacts of ruminant livestock production

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Emisiones de gases de efecto invernadero en el ganado vacuno lechero

De cara a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero derivadas del sector de los productos lácteos y a mejorar su productividad, un equipo de investigadores de la Unión Europea estudió los microorganismos intestinales del ganado vacuno. Los resultados de su trabajo arrojaron luz sobre los factores interrelacionados que influyen en las emisiones y la eficiencia de este sector.

Cambio climático y medio ambiente
Alimentos y recursos naturales

Las vacas representan la principal fuente antropológica mundial de metano, un gas que contribuye de manera significativa al calentamiento global. Existen diversas tecnologías que permiten estudiar las causas y los factores microbiológicos y genéticos responsables de la elevada cantidad de metano que producen las vacas. El proyecto financiado con fondos europeos RUMINOMICS (Connecting the animal genome, gastrointestinal microbiomes and nutrition to improve digestion efficiency and the environmental impacts of ruminant livestock production) se sirvió de estas tecnologías novedosas para analizar la eficiencia e identificar fórmulas con las que reducir el impacto ambiental del ganado —el vacuno en particular—. Para ello, los investigadores recopilaron y escrutaron datos relativos a un millar de vacas de diferentes granjas repartidas por Europa. RUMINOMICS utilizó estos datos para identificar la base genética que subyace a la elevada producción de metano, atendiendo tanto a las vacas como a los microorganismos que habitan en sus intestinos. El estudio también puso sus miras en las variaciones de los microorganismos intestinales, los rasgos más convenientes para los ganaderos y los efectos de la alimentación sobre la producción de metano. Un hallazgo inesperado fue que las vacas lecheras seleccionadas genéticamente por producir menos metano también producen menos leche, por lo que liberan cantidades mayores de este gas para generar la misma producción. De esta forma, aunque las vacas más productivas liberen un mayor volumen de metano, la proporción de gas emitido por unidad de leche es inferior, motivo por el que los ganaderos deberían escoger a éstas en lugar de a las que generan menos metano. Por otra parte, la alimentación es el principal factor que determina las emisiones, por delante de los microorganismos. No obstante, los científicos hallaron que determinados microorganismos intestinales se asocian a emisiones más bajas de metano. Los resultados obtenidos por RUMINOMICS han proporcionado una ingente cantidad de información sobre los factores genéticos que subyacen a las emisiones de gases de efecto invernadero en la industria lechera. Se espera que estos hallazgos mejoren la eficacia de las explotaciones ganaderas de producción láctea y contribuyan a reducir dichas emisiones.

Palabras clave

Emisiones de gases de efecto invernadero, ganado vacuno, industria lechera, metano, RUMINOMICS

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