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Un diminuto robot aéreo sin parangón rebosa independencia y se nutre de aventuras

Como si de un extraterrestre en una película de ciencia ficción se tratara, un pequeño dron con capacidades de navegación integradas atraviesa volando oscuros túneles y supera pasajes verticales de infraestructuras subterráneas mientras mapea el terreno en busca de fallas. Este dron permitirá reducir los riesgos, los costes y el tiempo propios de la observación humana, además de mejorar los resultados.

Tecnologías industriales
Seguridad

Aunque su reciente y explosivo auge pueda sugerir una historia de éxito instantáneo, los drones tienen una larga historia. Al margen de su uso militar y privado, la tecnología dron se utiliza actualmente en la industria, desde la agricultura y la conservación hasta la cinematografía o la seguridad. Estos drones que surcan el cielo se basan en los sistema mundiales de navegación por satélite (GNSS). El uso de drones en zonas subterráneas o en edificios sin señal GNSS es un campo totalmente nuevo. La pyme hispanobritánica Hovering Solutions Ltd ha desarrollado la sofisticada tecnología necesaria para convertir esta aplicación en algo corriente. El proyecto financiado con fondos europeos AutoFlyMap ha contribuido a allanar el camino hacia su comercialización.

Volando hacia el futuro

El coordinador del proyecto, además de director general y fundador de Hovering Solutions, Fran Espada, explica: «Hovering Solutions ha desarrollado un tipo revolucionario de robot volador (o dron autónomo) capaz de estimar su posición y navegar en zonas subterráneas, a oscuras y en ausencia de datos GNSS. No es necesario un piloto durante su manejo y la comunicación por radio puede perderse sin que esto afecte a las capacidades de navegación autónoma del robot». Este recopila datos durante su vuelo, lo que permite llevar a cabo reconstrucciones de alta resolución en 3D de las zonas atravesadas. El dron AutoFlyMap ya se ha empleado con éxito para reconstruir vetas verticales en minas subterráneas y túneles para los trenes Crossrail de Londres, entre otras muchas situaciones. Además, los ensayos «in situ» han demostrado una reducción del 35 % en los costes asociados a la inspección de una central hidroeléctrica con respecto a los métodos de inspección convencionales.

Reducir los riesgos mientras se ahorra dinero y tiempo

Antes de la tecnología que ofrece AutoFlyMap, la inspección de pozos, túneles y galerías verticales de minas e infraestructuras civiles exigía emplear a personas provistas de complejos andamiajes, grúas y ascensores, previo transporte y montaje. El robot volador AutoFlyMap reduce sensiblemente los riesgos, los costes y el tiempo asociados a las labores de sondeo e inspección, a la vez que aumenta la cantidad de datos recogidos. Por si fuera poco, esta tecnología sencilla, rápida y eficaz facilita llevar a cabo la inspección de las infraestructuras con mayor regularidad, al reducir los riesgos de posibles fallos, incluidos accidentes humanos y costosos daños.

Una expansión hacia territorio inexplorado

Espada fundó Hovering Solutions en 2016 cuando trabajaba en solitario. A lo que añade: «Desde entonces, el tamaño del robot ha disminuido hasta un 50 % de los vehículos originales, y sus capacidades de autonavegación han progresado significativamente». La empresa cuenta ahora con diez empleados y dispone de personalidad jurídica tanto en España como en el Reino Unido, así como de representantes en Canadá, Chile y Noruega. Solo en 2019, el número de empleados de desarrollo se duplicó, mientras que el espacio de sus instalaciones se triplicó. El dron se está comercializando como parte de un modelo de negocio producto-como-servicio, en el que los consumidores no solo adquieren el dron, sino el valor añadido asociado a la información que genera. Hovering Solutions adapta los formatos de salida de los modelos 3D y otra información para garantizar su compatibilidad con los procesos en curso de los clientes en cuanto a análisis, memoria y evaluación. Algo que resume Espada: «El futuro apunta hacia la integración y la colaboración robótica. El uso de robots autónomos en entornos subterráneos de riesgo hará que el mantenimiento de infraestructuras, la extracción de materias primas y la producción de energía hidroeléctrica limpia sean una tarea más sencilla, segura y sostenible».

Palabras clave

AutoFlyMap, dron, robot, subterráneo, Hovering Solutions, navegación, autónomo, inspección, infraestructura, GNSS, mapeo, minas

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