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Two-way interactions between ocean heat transport and Arctic sea ice

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Por qué el calentamiento del Pacífico creará problemas para el hielo marino del Ártico

Unas simulaciones de modelos climáticos realizadas en superordenadores en Suecia muestran que el calentamiento del océano Pacífico tiene una repercusión importante en la capa de hielo marino del Ártico.

Cambio climático y medio ambiente

El hielo marino del Ártico está disminuyendo rápidamente, y su mínimo de septiembre se reduce alrededor de un 13 % cada década desde que empezaron las observaciones satelitales en 1979. Ello tiene grandes repercusiones para el clima mundial, el cual se ve fuertemente influido por la capa de hielo marino del Ártico. El proyecto OSeaIce, financiado con fondos europeos, se propuso reforzar la comprensión sobre los procesos que impulsan los cambios en la capa de hielo del Ártico. La pérdida de hielo marino se debe principalmente al calentamiento global antropogénico, ya que las temperaturas de la región aumentan debido a procesos oceánicos y atmosféricos. Poco se sabe de la influencia del transporte de calor oceánico en esta relación y ello constituyó el núcleo del proyecto OSeaIce.

Repercusiones de largo alcance

Tal y como explica el investigador del proyecto David Docquier, cuyo trabajo contó con el apoyo de las Acciones Marie Skłodowska-Curie: «El hielo marino es realmente un agente clave en el sistema climático. Aunque solo las regiones polares están cubiertas por hielo marino, desempeña un papel muy importante: cuando se derrite o reforma, puede tener una gran repercusión en la atmósfera y el océano, tanto en el Ártico como en latitudes más bajas, por ejemplo Europa». Docquier describe cómo el transporte de calor desde el océano repercute en el hielo marino mediante las principales puertas del Ártico, que conectan con los océanos Pacífico y Atlántico. Investigaciones previas han determinado que el océano Atlántico tiene un efecto significativo en los últimos cambios del hielo marino, pero se sabe poco sobre la influencia del Pacífico. Para obtener más información, Docquier y sus compañeros del Instituto de Meteorología e Hidrología de Suecia recurrieron a EC-Earth 3, un modelo climático mundial acoplado diseñado por un consorcio de treinta instituciones de investigación de Europa. Mediante este modelo, Docquier incrementó artificialmente la temperatura de la superficie marina en diferentes lugares de los océanos Pacífico y Atlántico Norte, y realizó una simulación de cincuenta años a fin de investigar dichos efectos. Los resultados se compararon con un modelo de control que se llevó a cabo sin cambios en su configuración inicial. «Al comparar los experimentos de los diferentes modelos de sensibilidad con el modelo de control, podemos ver cuál es el impacto del transporte de calor oceánico en el hielo marino del Ártico, lo cual es muy relevante en el contexto del calentamiento global», afirma Docquier. A lo que añade: «Hemos descubierto que si se incrementa la temperatura de la superficie marina en el Pacífico Norte, se logra derretir de forma más eficiente el hielo marino del Ártico, en comparación con el Atlántico Norte» Es algo realmente sorprendente ya que los océanos Pacífico y Ártico solo están conectados por un angosto estrecho de menos de cien kilómetros de ancho. Los hallazgos de la investigación se publicaron en la revista «Climate Dynamics».

La potencia de supercomputación

Las simulaciones se llevaron a cabo en Tetralith, el mayor clúster de computación de altas prestaciones en el Centro Nacional de Supercomputación de la Universidad de Linköping en Suecia. Se necesitaron tres días de cálculos para realizar un modelo de simulación de cincuenta años con una resolución estándar, mientras que se emplearon dos semanas para una versión con una mayor resolución. Desde entonces, Docquier se trasladó a Bruselas, donde sigue con su investigación climática en el Real Instituto Meteorológico de Bélgica. Para concluir, afirma: «Resulta importante entender mejor los procesos detrás de la actual pérdida de hielo marino, ya que sabemos que lo que ocurre en el Ártico no se queda en el Ártico».

Palabras clave

OSeaIce, hielo marino, Ártico, clima mundial, océano, transporte de calor, derretimiento, Atlántico, Pacífico

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